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Apnée du sommeil (SAOS)

Le syndrome d’apnée obstructive du sommeil (SAOS) est une cause relativement fréquente de troubles du sommeil. Il peut s’avérer dangereux car il provoque une somnolence pendant la journée, somnolence qui peut être à l’origine d’accidents de la circulation ou du travail. De nombreuses personnes ignorent qu’elles souffrent de ce trouble et ne peuvent ainsi bénéficier des traitements disponibles.
Qu’appelle-t-on apnée du sommeil ?

Le syndrome d’apnée obstructive du sommeil (SAOS, également appelé syndrome d’apnée/hypopnée du sommeil ou SAHS) est un trouble du sommeil où le dormeur souffre de pauses respiratoires (apnée) ou de diminution du débit respiratoire (hypopnée). Ces baisses ou arrêts répétés de la respiration ne durent en général que quelques secondes, mais ils entraînent une baisse d’oxygénation du sang. Le cœur travaille donc anormalement fort pour essayer de mobiliser toutes les réserves en oxygène. Ces difficultés respiratoires provoquent des microréveils de quelques secondes dont le dormeur n’a pas forcément conscience. Pour cette raison, le matin, les personnes souffrant de SAOS ressentent souvent de la fatigue, voire des maux de tête. Dans la journée, elles connaissent des problèmes de manque de sommeil et d’envie de dormir irrépressible.

En France, on considère qu’il y a SAOS avéré lorsque le dormeur connaît plus de dix apnées par heure de sommeil (aux Etats-Unis, le seuil est de cinq apnées par heure). Pour établir le diagnostic, on définit une apnée comme une interruption de la respiration de plus de dix secondes. Les hypopnées sont identifiées en mesurant la saturation du sang en oxygène pendant le sommeil (au cours d’une nuit passée dans un centre d’étude du sommeil) : pendant une hypopnée, le sang est moins saturé en oxygène.

On estime que le SAOS est présent chez 1 à 5 % de la population masculine adulte.

Quels sont les symptômes de l’apnée du sommeil ?

Certains symptômes caractéristiques du SAOS se produisent pendant le sommeil, sans que le dormeur en ait conscience. De ce fait, seul son compagnon de lit ou de chambre peut en témoigner. Parmi ces symptômes, on trouve les apnées, des ronflements intenses (en particulier après une apnée où ils sont dits « explosifs »), ainsi que des mouvements des jambes et du corps pendant les périodes de ronflement. Dans 10 % des cas, le conjoint rapporte des épisodes de somnambulisme ou, plus rarement, d’énurésie (pipi au lit).

Le dormeur se plaint de somnolence pendant la journée, de maux de tête en se levant, de réveils en sursaut au cours de la nuit, de sueurs nocturnes, de devoir se lever fréquemment la nuit pour uriner (dans un tiers des cas), d’irritabilité et d’agressivité, voire d’épisodes dépressifs. Parfois, il rapporte des troubles de la mémoire et de la concentration, ainsi qu’une baisse du désir sexuel, voire une impuissance.
SAOS ou ronflements ?

Les personnes qui souffrent de SAOS sont souvent de gros ronfleurs. Néanmoins, certaines personnes qui se plaignent de somnolence dans la journée ne souffrent pas d’apnée du sommeil : ce sont simplement des dormeurs que leur ronflement réveille plusieurs fois par heure et qui ne peuvent, de ce fait, bénéficier d’un sommeil réparateur. Dans ce cas, on parle plutôt de syndrome de haute résistance des voies aériennes supérieures, lorsque les efforts respiratoires provoquent au moins dix microréveils par heure de sommeil, sans apnées. Les facteurs favorisant le ronflement sont le sexe masculin (plus de 80 % des hommes ronflent), l’âge (le phénomène est plus fréquent après 60 ans), l’excès de poids  et la consommation d’alcool. Certains médicaments contre les troubles du sommeil ou l’anxiété peuvent également augmenter les ronflements. Certaines études ont montré que les gros ronfleurs sont prédisposés aux maladies cardiovasculaires (en particulier, les infarctus du muscle cardiaque), même en l’absence de SAOS.

Comment évolue le syndrome d’apnée du sommeil ?

Le SAOS tend à s’aggraver avec l’âge. De plus, il augmente le risque de développer une hypertension artérielle. Ce risque croît avec le nombre d’apnées observées par heure de sommeil. Les personnes qui souffre d’apnee du sommeil sont également plus sujettes aux maladies cardiovasculaires et au diabète de type 2, sans que l’on sache si cela est directement lié aux apnées du sommeil.

Quelles sont les causes des apnées du sommeil ?

Les apnées obstructives du sommeil sont observées lorsqu’un obstacle physique bloque le passage de l’air : partie molle du palais, langue, amygdales, tissu adipeux (en cas d’obésité), nez bouché, etc. Parfois, il arrive que ce phénomène soit aggravé par la trop petite taille des maxillaires et des mandibules (les os des mâchoires). De plus, la position couchée sur le dos ou la flexion du cou pendant le sommeil peuvent contribuer à l’obstruction des voies respiratoires.

Dans certains cas, il arrive que ces obstructions trouvent leur origine dans un trop grand relâchement des muscles du pharynx, ou dans une mauvaise coordination de ces muscles pendant le cycle inspiration/expiration. Ce phénomène est particulièrement marqué après la consommation d’alcool ou de médicaments somnifères .

Quels sont les facteurs favorisant l’apnée du sommeil ?

Les facteurs qui favorisent le SAOS sont le sexe masculin, l’âge (plus de 60 ans), l’excès de poids (IMC supérieur à 27 kg/m2), la consommation d’alcool ou la prise de somnifères avant le coucher, le tabagisme et les maladies respiratoires (comme l’asthme). L’obstruction nasale (due à un rhume ou une rhinite allergique, par exemple) favorise également les apnées du sommeil.

De plus, les maladies cardiovasculaires (par exemple les accidents vasculaires cérébraux ), le diabète de type 2, l’ hypertension artérielle ou l’hypothyroïdie sont plus fréquentes chez les personnes qui souffrent de SAOS. Pour l’instant, on ne connaît pas la cause de ce phénomène même si l’on sait que ces maladies ont les mêmes facteurs favorisants que l’apnée du sommeil.

Certaines caractéristiques anatomiques des os de la tête peuvent également favoriser l’apnée du sommeil : mâchoires trop étroites, palais trop creux ou trop plat, fosses nasales trop petites, menton placé trop en arrière, etc.
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